/和君咨询集团业务合伙人 郑越文

2008年金融危机过后,世界经济普遍低迷,投资相对平淡的几年里,在线教育异军突起,成为最热门的投资领域之一。许多教育创业者不断探索,希望以互联网思维促进传统教育的变革,运用新的教育理念、方式、技术等通过互联网让社会实现学习效果最大化。然而,对于创业者而言,大多理想丰满现实骨感,在线教育尚处萌芽期,投资者最为关心:什么样的在线教育产品和服务最有价值和意义?什么样的盈利模式能走的更远?……

在这片互联网教育的商业丛林中,和君商学院在线教育研究中心通过全球范围的深入研究,总能发现一些“另类”的标杆,他们生存在低调的“自定义”里,沿着使命的方向,不追求商业利益,却翻开了最具投资价值的一页。今天,就与大家一起分享ResearchGate的成长历程,相信能给我们教育创业者和投资界的朋友带来不一样的借鉴和启迪。

ResearchGate是一个为科学家和研究者提供网络社交的服务平台,因其在交流过程中更多体现了互相学习的功能,因此被很多第三方人士定义为互联网教育机构。其网站https://www.researchgate.net,于20085月上线,旨在推动全球范围内的科学合作。注册用户可以联系同行、了解研究动态、分享科研方法和交流想法。

ResearchGate最开始建立于美国波士顿,相继在德国柏林也建立了另一个中心。2009年,ResearchGateSeeding Labs公司(也是一家帮助发展中国家的科学家有机会接触更多科学资源的机构)合作,旨在向第三世界国家的科学家提供一定的实验设备。ResearchGate刚开始创建时并没有“明星效应”,但是随着时间的推移,沉淀出了很多科学家的研究成果,于是,网站自2009年至2014年的五年间,用户从2.5万人增长到了500万,公司员工也从2011年的12人增长到了2014年的120人。

创建ResearchGate的三名年轻学者分别是:28岁的病毒学专家索伦•豪夫迈尔、29岁的伊贾德•马迪士以及29岁的信息学专家霍斯特•费肯舍。豪夫迈尔与马迪士曾在汉诺威相识,两人由于在做研究的过程中找论文太困难,促使他们决定创建一个给科学家和研究人员共享资源的网站,随后又找到了费肯舍作为技术顾问。对比中国市场,我们不难看出美国创业的宽松环境,很多时候在兴趣碰撞或难题解决的过程中,就创立了一个伟大的公司。

创始人在真正进入创业状态时,就确立了这样的理念:1、为了给科学家和同行的研究人员提供福利;2、为了获得本专业的诺贝尔奖而建立资源知识管理体系的社交网站。这两个理念足以让笔者感到震撼,先暂时抛开产品和服务,企业家的这种精神是不是就值得我们投资?

ResearchGate的用户几乎都是专业人士,他们在网站上注册并留下自己的联络地址后,就可对自己研究的领域发表观点或需求,与兴趣相投的人建立论坛,讨论各种感兴趣的题目。从医疗手术到氢燃料技术,议题可谓五花八门,人数最多的则是一个名为“方法学” 的论坛,共有2241名成员,论坛里讨论的内容涉及实验室遇见的各种常见问题及解决方案。

ResearchGate2010年获得A轮融资,2012年获得Peter Thiel创始基金B轮投资,2013C轮融资得到了其中包括比尔•盖茨和特纳亚资本等投资人的3500万美元。

ResearchGate网站上的资源都是免费的,同时还为科研人员的研究成果提供开放存取功能,科研人员可以自行上传已出版的论文供其他人阅读与下载,而不侵犯版权。

 


 

德国马普学会(MPG)从2009年起逐步与ResearchGate合作,让所属的80多个研究所约12000名研究人员都能在其平台上交流。马普希望借此推动跨学科和跨研究所的学术交流。同时,由于马普的研究人员中有2/3是博士后(青年科学家和来自国外的客座教授),许多人在几年后要离开马普,因此,马普希望通过ResearchGate让这些学者与马普继续保持紧密联系。

研究人员有机会使他们工作的每一部分,是否已发表在同行评审期刊,以及是否是一个完整的文章、一个原始数据集或负面的结果,使科学家的学术成果变得可见并且量化。RG评分系统作为传统出版模型评分的补充,特别是科学家开启自己的职业生涯来说特别有效,算法是由同伴来评判如何看待研究和出版物的贡献,而不是以他们是否在国内或者国际期刊上发表了论文为标准。RG评分的目的是帮助用户衡量自己在学术界的地位,而不简单的仅以发表的论文为衡量标准。


 

RG评分系统拥有以下三个特点:1、贡献就是各种分享,或添加到配置文件中,所以无论是用户的问题和答案、发表的论文、负面的结果和原始数据的上传,都增加RG得分;2、交流是RG得分的基础,他们的算法不仅要衡量同行人的接受程度和重估贡献,也着眼于那些同行是谁,这意味着与更高分数的人交流,增加的分数越多,你发表的研究则反映你现在科学界的地位;3、声誉,是通过研究者到研究者的传递,允许用户自己去建立并取决于用户选择去贡献的大小。

研究者通过机构的RG评分来判断机构的学术能力,相对应的,一些大型学术机构会通过ResearchGate来招募教授的职位,通过RG评分来初步选择人才。


ResearchGate平台的价值体现在可以共享学术成果,方便与同行沟通、交流,便于寻找新的合作,获得已上传学术成果的数据和算法,向全世界有相似兴趣的研究者提问题,求职/招聘,如果将来结合大数据深度挖掘平台用户丰富的信息价值和整合高端科学家的资源,则前景不可限量。有人就有市场,有流量就有价值。这种互联网思维模式:产品服务价值——用户免费——用户价值体现——产生新的有价值的产品服务,形成一个闭环的生态价值系统,尽管当前没有盈利能力,但依然具有投资价值。

从产业链的视角来看,ResearchGate不是内容提供商,也不是技术提供商,属于平台资源型的在线服务,从他的基因和出身看得出其产品模式不是传统意义的教育机构,而是偏向社交和教育平台这两个维度,具有高端的教育资源优势以及无形资产优势。

ResearchGate并不是一个商业公司,网站上也没有任何广告,尽管研究者自身可从ResearchGate的服务本身受益,公司也不会从普通用户身上赚钱。同时创立者承诺绝不贩卖数据和用户信息,不以此作为收入来源是为了建立具有影响力的品牌。ResearchGate在全球拥有500多万的研究人员用户基础,只是希望从招聘者和科学家、医学会议发起人的范畴中获取些许收益。具体来说,ResearchGate在拥有如此雄厚的用户基础上,已经成长到足以为高校、研究机构、公司提供优秀人才的实力。网站上目前有16000个工作岗位,对于众多应聘者是完全免费的。从2013年起,ResearchGate向在网站上挂出招聘职位的公司收取100-300美元/月的费用。公司也正在计划让会议发起人付费来推动会议的举办,另一个计划就是向给研究者推荐公司产品、设备、书籍的公司收费。500万的用户量相对于全世界大概只有700万名的研究人员和科学家,这个比例在科学界已经具备很强的品牌影响力了。以下是德里大学研究者和文献计量学家使用四个网站状况的调查分析:

 

ResearchGate

Academia

LinkedIn

CiteULike

160名德里大学研究者

54%

51%

39%

35%

 

 

LinkedIn

Mendeley

ResearchGate

Academia

71名文献计量学家

68%

24%

21%

21%


 

创始人一再强调ResearchGate不仅为了科学,更是为了社会发展!其使命是连接全世界的研究者,使他们更容易获得和分享彼此的学术成果、知识和专长,在ResearchGate,研究者发现他们需要不断提高自己的研究能力。

2008年,ResearchGate就定下这个目标——成为科学界的Facebook,一个为了全世界研究者沟通和分享的学术网站。截至2009年,根据《商业周刊》,ResearchGate通过连接发展中国家和工业化国家的科学家,从而极大推动了发展中国家的学术创新。《商业周刊》评论道,该网站受欢迎的主要原因是由于其"方向性""易用性"ResearchGate还参与了一系列科学家们跨国的合作,使彼此得到了可持续的发展空间。换句话说,无论创始人的创新意识,还是平台的创新潜力,还是科学家和研究者具有前沿创新价值的研究都有待开发和利用。

通过上述案例对比中国市场不难看出,目前国内大多创业者和投资者还都脱离不了浓厚的“商业气息”,或许是因为长时间的路径依赖而让自己思想禁锢起来了,一说到企业,首先想到的就是商业模式和盈利模式,能不能获取利益,怎么获取更大利益……实际上我们看西方很多国家的新兴企业,初始创业时并没有想着怎样赚钱,未来能不能赚钱也不知道,先做起来再说,也就是在这样一个轻松的土壤中诞生了许多世界顶级公司。无论是在线教育还是互联网公司都是先形成一个良性发展的循环后,才逐步体现其价值魅力的,ResearchGate只不过是其中一个典型案例。

试想,ResearchGate如此伟大的一个平台如果是靠广告获取收入,或者通过贩卖用户信息去获取收入,未来怎样进行可持续发展?未来,当ResearchGate把全世界700多万顶级科学家和研究者聚集起来的时候,这股力量迸发的价值才是最大的,比如,当需要研究最前沿、全新的一个课题项目时,在这里就可以用众包的形式进行分工,可想象的空间就非常多了……相信未来ResearchGate团队会将这种模式推动起来。比尔•盖茨看到了这一点,不是吗?

不管是在线教育的创业者还是投资者,当我们启动或研判一个项目的时候,一定要着眼其未来的可持续成长性,是否真的能够与社会进步相辅相成,是否真的能够创造价值,是否真的具有意义。方向不出现偏差,就只是快慢的问题了。(和君咨询集团业务合伙人 郑越文)

 

参考文献:

1.维基百科:http://en.wikipedia.org/wiki/ResearchGate

2. ResearchGate: https://www.researchgate.net/

3.Mike Thelwall and Kayvan Kousha. ResearchGate: Disseminating, Communicating, and Measuring Scholarship?.Journal of the Association for Information Science and Technology,2014 DOI:10.1002/asi

4. Madhusudhan, M. (2012). Use of social networking sites by research scholars of the University of Delhi: A study. International Information and Library Review, 44(2), 100–113.

5. Haustein, S., Peters, I., Bar-Ilan, J., Priem, J., Shema, H., & Terliesner, J.(2013). Coverage and adoption of altmetrics sources in the bibliometric community. arXiv preprint arXiv:1304.7300.